Ladera Sur El suelo podría ayudar a combatir el cambio climático
El suelo podría ayudar a combatir el cambio climático

El suelo podría ayudar a combatir el cambio climático

Gracias a su rol como regulador del flujo del CO2 entre la superficie en la atmósfera, el suelo podría ser una clave para mitigar los efectos del cambio climático. Sin embargo, los científicos advierten que su degradación podría tener efectos negativos en la crisis climática.

Le llaman la naturaleza invisible del suelo. Lo cierto es que en él viven millones de microorganismos –bacterias, hongos o protistas- que cumplen roles esenciales en el reciclaje de nutrientes, la retención de agua y la acumulación de carbono. Y es en esto último en lo que nos queremos enfocar: el suelo almacena tanto carbono como la vegetación y la atmósfera combinadas.

Esto ha llevado a las investigaciones de los científicos a estudiar cómo las características y los procesos del suelo podrían influir en en flujo del dióxido de carbono, sobre todo en la emisión y captura del compuesto como un aporte para mitigar la crisis climática.

Uno de estos estudios, publicado en la revista Nature Communications publicó el primer análisis global de los suelos de 86 lugares del mundo, abarcó distintos tipos de climas, vegetaciones y comunidades microbianas de seis continentes, incluyendo muestras de Bolivia y Chile en representación de Sudamérica.

©Fernando Allfaro
©Fernando Allfaro

El objetivo del trabajo fue identificar qué factores impulsan el “efecto cebado”, un fenómeno que ocurre cuando se agrega a los suelos un elemento que contiene carbono o nitrógeno (por ejemplo, la hojarasca de plantas o los fertilizantes químicos), lo que influye en la descomposición de la materia orgánica, y en el flujo de carbono entre la tierra y la atmósfera.

El estudio incluyó muestras de zonas áridas de Bolivia y del Parque Nacional Conguillío (Región de La Araucanía), como exponente de los bosques templados de Chile.

De esa manera, el equipo internacional de investigadores descubrió que, en los suelos de climas más templados y tropicales, donde hay una mayor cobertura vegetal y más materia orgánica, este fenómeno es menos intenso ya que los microorganismos están mejor adaptados a recibir nutrientes, principalmente de las propias plantas.

Parque Nacional Conguillío ©Cecilia Pérez
Parque Nacional Conguillío ©Cecilia Pérez

Distinto es lo que ocurre en suelos de climas más áridos que poseen una menor cantidad de cobertura vegetal y materia orgánica. En estos sitios, los microorganismos se ven fuertemente estimulados por los nutrientes que reciben, lo que podría provocar que liberen CO2 a la atmósfera.

Cecilia Pérez, científica del IEB que participó en el estudio internacional, puntualiza: “Pierden más CO2, pero no solamente los suelos áridos, sino que los agrícolas, es decir, cuando se cambia el uso de la tierra, por ejemplo, transformando un bosque en un terreno para la agricultura, este pierde carbono”.

En ese sentido, los bosques templados del sur de Chile tienen una alta capacidad de almacenar carbono, nitrógeno y fósforo, pero cuando son cortados para establecer monocultivos agrícolas o forestales (por ejemplo, de pinos y eucaliptus), “inmediatamente van a comenzar a mineralizar y descomponer esa materia orgánica, y todos esos nutrientes que estaban almacenados en el suelo se pierden del ecosistema”, añade la investigadora.

©Diego Bravo
©Diego Bravo

Si bien los bosques son reconocidos como reservas de carbono, paisajes áridos como los desiertos, y sus salares, no se quedan atrás.

“Si tú vas a Chiloé, percibes a los árboles y al bosque como un sistema dinámico que está funcionando. En cambio, cuando visitas el desierto de Atacama, puedes creer que ‘no hay nada’, pero si ocupas una lupa más grande, encontrarás comunidades vivas, muy activas, pero que funcionan a un nivel muy pequeño, que son los microorganismos del suelo. Son grupos muy distintos, pero cumpliendo funciones similares”, subraya Fernando Alfaro, investigador del Instituto de Ecología y Biodiversidad (IEB) de la Universidad Mayor, quien también participó en el estudio.

El académico detalla sobre los salares “son sistemas muy dinámicos, que se inundan estacionalmente. Los microorganismos que están en estos ambientes juegan un rol increíble, en términos de ciclo de nutrientes y de carbono. Son un experimento natural espectacular para estudiar”.

“Sorprendentemente, hasta hace unos años se pensaba que el suelo en los ecosistemas semiáridos y áridos, como los del norte de Chile, aportaban muy poco en el ciclo del carbono. El avance de las técnicas, sobre todo moleculares y biogeoquímicas, ha permitido cuantificar distintas funciones del desierto, y nos han abierto los ojos. Los microorganismos de los suelos áridos son súper importantes”, asegura.

Cómo afecta la degradación y  la modificación del suelo

Lago Conguillío y volcán Sierra Nevada ©Paula Diaz
Lago Conguillío y volcán Sierra Nevada ©Paula Diaz

Los ecosistemas pueden verse perturbados por distintos eventos, tales como inundaciones, una erupción volcánica, o el retiro de un glaciar.

Desde el instante que inician su desarrollo posterior a la perturbación, son múltiples los factores ambientales que pueden afectar su destino final. Este tipo de cambios que experimentan los ecosistemas durante miles de años, y donde los microorganismos del suelo juegan un rol central, inspiraron otro trabajo que fue publicado en la  revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), y que igualmente contó con la participación de los dos investigadores del IEB.

Conguillío también formó parte de este estudio debido a su reconocida actividad volcánica que ha esculpido sus icónicos paisajes. De esa manera, este sitio aportó con datos sobre los efectos en el suelo de distintas erupciones, como la ocurrida en 1957, incluyendo además muestras de un cerro isla que alberga un bosque de Nothofagus, el cual crece en medio de lavas de 60 mil años de antigüedad.

©Diego Bravo
©Diego Bravo

“La diversidad de los microorganismos del suelo aumenta con el tiempo, y en paralelo con la diversidad de las plantas. Por lo tanto, están íntimamente relacionadas las dos. Esto significa que, si tú pierdes la diversidad de vegetación, vas a perder también la del suelo y todas las funciones ecosistémicas que ellos cumplen”, detalla Pérez sobre los resultados de la investigación.

Actualmente, ha sido la humanidad la que ha sometido a la tierra a presiones crecientes al transformar y degradar ecosistemas completos para la agricultura, ganadería, minería y urbanización, entre tantas otras acciones relacionadas con nuestra forma de vida, producción y consumo.

Es esta modificación en el uso del suelo una de los principales causantes del denominado “cambio global”, concepto que describe la transformación a escala planetaria que ha provocado el ser humano a través de sus actividades, y que abarca a otros fenómenos, entre ellos el cambio climático y la pérdida de biodiversidad.

“En Chile ha sido el cambio en el uso del suelo uno de los principales problemas”, advierte la científica.

Volcán Llaima y paisaje a su alrededor ©Paula Díaz Levi
Volcán Llaima y paisaje a su alrededor ©Paula Díaz Levi

Esto ha sido corroborado por entidades internacionales. El cambio en el uso del suelo ha sido identificado como uno de los cinco impulsores directos de la pérdida de la biodiversidad a nivel mundial, de acuerdo a la Plataforma Intergubernamental Científico-Normativa sobre Diversidad Biológica (IPBES).

A esto se suma el último informe del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC), sobre la desertificación y la degradación de la tierra, advirtiendo que no solo merman su productividad (comprometiendo la seguridad alimentaria), sino también su capacidad para absorber carbono.

De esa forma, y en una clase de “círculo vicioso”, la degradación del suelo exacerba el impacto del cambio climático y éste acentúa, a su vez, la transformación de la tierra, por ejemplo, a través de la sequía.

©Diego Bravo
©Diego Bravo

Alfaro recalca que, estudios a escala global como el de Nature y PNAS, “dan una idea de lo que pasa también a nivel local, y son súper importantes a la hora de generar nuevas políticas de desarrollo, permitiendo sostener estos ambientes que tienen distintos tipos de fragilidades que antes no se conocían”.

Pérez concluye: “Lo importante es resguardar la biodiversidad de los organismos del suelo. Todos los efectos del cambio climático son a nivel global, entonces los factores que los regulan, y cómo nosotros podemos recuperarlos, también van a ser soluciones globales”.

 

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